世界比你想象的大

地球比你想象的大,价格的力量推动了创新、集约化和资源保护。资源并不是在自然中被发现,而是因着人的大脑被创造。

Original Version (English)

作者:丹尼尔·毕尔(Daniel Bier)

翻译:王光裕;校对:宋点点

overpopulation

 

 

世界比你想象的大。乔治梅森大学的唐·布德罗(Don Boudreaux)教授说,这一看似奇怪的结论得自于一些最基本的经济学原理。

很多人以为,人口增长对社会是一种威胁,因为从逻辑上来讲,地球的土地面积是有限的,所以最终可居住土地和农业用地必然“枯竭”。

“控制人口爆炸”网站(Stop-Overpopulation.org)很好地总结了这一思想:

问题很简单:我们赖以生存的地球还是那么一点大,但是我们人类的数量却在成倍地增长。

这就意味着:我们每一个人所拥有的物质在减少,每一个动植物所拥有的空间在缩小。

这一说法简明,直观,并且错误。因为虽然地球确实不会增长,但是土地的供应并非固定不变。从经济学的角度来看,“土地”资源并不等同于“海平面以上的土地”。土地的承载力可以改变并且可以通过各种方法扩张,这取决于它的使用方式和价值。布德罗教授解释道:

最明显的例子是,摩天大楼和高层建筑增加了土地的经济能力。美国的帝国大厦占地不过两英亩(近8094平方米),而在这座大厦里同时工作的人口数量可达3400人,而在曼哈顿两英亩的平面土地上,能同时工作的人口大概只有帝国大厦里的百分之一。

同样的两英亩,无论在阿拉斯加还是纽约,由于价格的力量和人类的创新,数百万人可以在曼哈顿这样的弹丸之地安居乐业。在城市里,土地的承载力呈指数级地扩张,而地球本身并没有扩张哪怕一英寸。

不过纽约市并非自给自足,其市民依赖于全球大量的耕种面积,可用农田甚至比建筑土地更为稀缺。不过这一状况并非一成不变 。

土地的经济能力也以其他并不显著的方式在扩张。同样面积的土地在1950年的年产量是25斗小麦,而今天是50斗。由此可见,拖拉机和其他农业工具的发明及改良增加了土地供应。类似地,化肥和杀虫剂的发明和转基因种子及家畜的改良同样增加了土地供应。

这对于消费者,农民,甚至整个人类来讲,都是个极好的消息,而这对于那些心系环保的人来说也是个好消息。正如马特·里德利(Matt Ridley)在他的著作《理性乐观派》(Rational Optimist)中所指出的:

如果1998年的平均亩产量仍然是1961年的水平,那么养活60亿人口就需要开垦79亿英亩土地,而事实上,1998年实际开垦的耕地面积仅为37亿英亩,相当于整个南美洲减去智利后的面积。

再做个乐观的假设,我们姑且认为从雨林、沼泽和半沙漠地带新开垦出来的耕地亩产量能跟之前的耕地维持在同一水平。那么,如果亩产量不增加,就得烧掉远远比实际情况更多的热带雨林、灌溉更多的沙漠、排干更多的湿地、开拓更多的滩涂、耕种耕读的牧场。

换句话说,今天人们使用的农业土地(即开垦、种植或放牧)仅占地球陆地面积的38%,而如果按1961年的亩产量计算,要养活现在的总人口数,农业用地得占到82%。集约式耕作为地球节约了44%的荒地。

并不仅仅是土地供应随着需求增加和科技创新而持续增长,更重要的是,与“控制人口爆炸”网站所言完全相反的是:纵然人类的数量的确在成倍增加,但是对于每一个人,包括动植物,都有了多得多的物质和空间。

还有一些其他的技术也使得土地的承载力成倍增加。

另一个有效增加土地供应的发明是冰箱:通过延长食物保存时间,土地的任一既有物理产量增加到其经济产量——即从经济上来讲,等同于增加了土地的物理数量。同样地,交通运输的改进使得消费者能够更快捷地购买食物(因此食物也更新鲜),同时损毁与丢失也更少。

我们普遍认同,科技“缩小”了世界——汽车、铁路和飞机,还有电话和因特网,而交通与交流也大幅度地增加了土地的生产能力。

土地的经济供给并不是一个物理现象,其他任何你所能列举的资源同样如此。只要人是自由的并能激发创意——并且只要投入和产出的价格能够根据供需自由调整改变——那么即使是最“固定的”和“不可再生的”资源的经济供给都将扩大。

这是经济学家朱利安·西蒙(Julian Simon)的卓越洞见:终极资源在于人类大脑。正如我在之前的论文中所说:

我们关于“有限增长”的直觉之所以如此错误,是因为没有理解人类创造力在改变和驾驭环境中的角色。更多人参与全球市场经济意味着更多的大脑协同解决问题,更多人生产彼此所需的产品,并且每个人也能获得更多的知识和想法。

增长只受限于我们创新的能力和解决问题的能力,而这又只受限于我们是否有接近创新者和问题解决者的途径。

去量化地球资源的准确数量并计算何时我们将“完蛋”是堂吉诃德式的努力,而这种努力注定会失败,因为人类不断地在各种事物上诞生新的想法、发现新的用途。资源本非资源,直到人们发现了它的用途它才成为了资源。“自然”资源并不是固定的,因为资源并不是在自然中被发现,而是因着人的大脑被创造。

地球比你想象的大,价格的力量推动了创新、集约化和资源保护。地球将会继续增长并与我们一同演化。

附:如果按如下城市或国家(巴黎、旧金山、纽约、伦敦、新加坡和休斯顿)的人口密度将全世界69亿人口置于一个城市,那么这个城市会有多大?

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